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De acuerdo con la revista Science , la producción de líneas celulares a medida a través de la reprogramación de células procedentes de personas enfermas fue el acontecimiento científico de 2008.

Este acontecimiento, que permitirá comprender y curar enfermedades como el Parkinson y la diabetes tipo1, la distrofia muscular, el Alzheimer y la esclerosis (entre otras enfermedades), fue elegido por haber abierto un nuevo campo de la biología casi de un día a otro y ofrecer la esperanza de avances médicos que salven vidas”, de acuerdo con el subeditor de noticias, Robert Coontz.

A partir del procedimiento de reprogramación parece haber sido posible diseñar una máquina del tiempo biológico.

La reprogramación celular ya se había desarrollado hace dos años en ratones. Pero, a finales del año 2007, se demostró su eficacia en células de la piel humana y, durante el 2008, se elaboraron numerosos trabajos que fueron mejorando la técnica pudiéndose obtener modelos de estudio para 10 enfermedades genéticas.

Su relevancia reside, además, en el hecho de que este procedimiento consigue eliminar los problemas éticos que conllevan los trabajos con embriones humanos o mediante la técnica de la clonación, pero sin que resulte imposible generar tejidos terapéuticos compatibles con los pacientes de enfermedades incurables hoy en día.


Para poder operar los científicos utilizan células adultas, como las de la piel, y les insertan genes mediante un virus. Éste hace de vehículo y transporta a esos ‘pasajeros’ al ADN celular para iniciar el proceso de cambio.

A través de diferentes cultivos, se puede generar un tejido u otro, ya que estas células son similares a las células madre embrionarias y tienen capacidad para transformarse.
A pesar de que la técnica funciona, aún no se conoce exactamente qué pasa en el interior de la célula cuando los genes se instalan en ella. Además, el virus que hace de vehículo no deja de ser peligroso porque, aunque estén modificados, son un extraño para la célula.

La eliminación de riesgos ha venido de la mano del padre de la técnica, el japonés Shinya Yamanaka, que ha sustituido el virus por un plásmido, o molécula de ADN. Otro investigador, Douglas Melton, ha empleado dos genes distintos del ‘set’ habitual para evitar la formación de tumores. Sin embargo, estas dos mejoras no son gratuitas sino que se hacen a expensas de una disminución de la eficacia del proceso.

Otros acontecimientos científicos destacados son:

-Ampliación del listado de los genes del cáncer: Al lograr la secuencia de diversos tipos de células cancerígenas los científicos descubrieron docenas de mutaciones que generan la división celular y originan la enfermedad.

-Avances en la tecnología del genoma: Este año se informó de una serie de secuencias, desde el genoma del mamut hasta el de los pacientes de cáncer, mediante tecnologías más rápidas y baratas que las usadas para lograr la secuencia del ser humano.

-El embrión en vídeo: En 2008 se observó con detalles sin precedentes la actividad de las células en un embrión en pleno desarrollo. Además, los investigadores registraron en vídeo y analizaron los movimientos de las alrededor de 16.000 células que forman parte del embrión de un pez cebra a partir del primer día tras la concepción.

-Nuevos materiales: Los superconductores son materiales que transportan electricidad a muy altas temperaturas. Pero en 2008 los científicos anunciaron que habían descubierto toda una familia de superconductores a altas temperaturas consistentes en compuestos de hierro en vez de cobre y oxígeno.

-Energía renovable a pedido del cliente: Este año los investigadores anunciaron un nuevo instrumento para almacenar a escala industrial la electricidad generada en exceso por fuentes renovables como la eólica y solar. Se trata de un catalizador de cobalto y fósforo que puede usar electricidad para separar el hidrógeno del agua. Este elemento puede utilizarse para producir energía una vez más.

-El trabajo de las proteínas: Este año los bioquímicos observaron que la forma en que las proteínas se adhieren a las células, alteran su estado metabólico y contribuyen a dar forma a las propiedades del tejido.

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